2013年10月01日

臼田スペースキャンプ(1)

こんにちは、宇津巻です。
前回から半年ぶりの登場です。
さてさて、今回は9月21日(土)から9月23日(月・祝)の2泊3日で開催した第1回 臼田スペースキャンプについて書いていきますよ。


臼田宇宙空間観測所は皆さんご存知ですか?長野県の山中にある直径64 mの日本一大きなパラボラアンテナを中心としたJAXAの持つ深宇宙通信用の施設です。古くはハレー彗星を探査した「さきがけ」「すいせい」を始め、現在も「あかつき」IKAROSと数々の深宇宙探査機と通信を行っています。あの「はやぶさ」ももちろんここを通じて通信し、一時期行方不明になった後も懸命の捜索を続け、再発見に寄与した施設でもあるのです。

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 そんな施設を使って、今回は小学5年生~中学3年生の男女8人づつ、計16人でキャンプを行ってきました。キャンプの内容は、ActiveSETI(METI・詳細は後述)、アンテナの見学、探査機の運用についての講義、望遠鏡を自作した上での星空観望会です。
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 そもそものきっかけは、今までのキャンプ参加者から、色んな所でキャンプを開催して欲しいという要望から始まってます。それならばということで、全国にあるJAXAの全施設でキャンプを開催できないかということを構想してみました。さすがに全部を同時に始めるのは難しいので、まずは手始めに始めたのが昨年から始めた名古屋スペースキャンプと、そして今回が初開催となる臼田スペースキャンプ、なのです。

 2012年のはじめ頃から、twitterなども使って、臼田でどんなことができるかをゆるーく話し合ってたのですが、そんな中で出てきたのが今回の目玉企画とも言える「ActiveSETI」なのです。皆さん、「ActiveSETI」ってご存知です?SETIってのは「地球外知的生命探査 Search for Extra-Terrestrial Intelligence」の略で、電波望遠鏡などを使って宇宙のどこかにいるかもしれない地球外知的生命体を探そうっていう、50年以上も前に始まった真面目な探査計画なのです。通常のSETIでは宇宙から来る(かもしれない)メッセージを待つのですが、逆に地球から地球外知的生命体に向けてメッセージを送ろうっていうのが、今回企画した「ActiveSETI(もしくはMETI、Messaging for Extra-Terrestrial Intelligence)」です。アレシボ・メッセージ(http://is.gd/2IwaQr )とかご存じの方もいらっしゃるかもですね。


 ActiveSETIを開催するためには、準備が色々とあります。宇宙に向けて電波を発信するので、無線の免許申請が必要ですし、アンテナを使用するので他の探査機の運用と調整しなきゃいけません。どこの星にメッセージを送るのか、キャンプ開催時期の昼間に見えてて、そんなに遠くない星で地球外知的生命体のいそうな星を探さなくちゃいけません。準備を始めたのは2012年の春。それからたくさんの方々のご協力のもとプログラムが完成し、非常に多くの方にご応募いただき、今回の倍率は約3倍でした。ありがとうございます。


 さて、随分と前置きが長くなってしまいましたが、キャンプ当日の様子を書いていきましょう。
 キャンプ初日はまず佐久平の駅に集合です。参加者は全国各地から集まってくるわけですが、中には小学校5年生で親御さんの引率なく一人で集合場所まで来る強者もいました。これまた全国から公募した宇宙教育リーダ(SEL)の面々とともに参加者を迎え入れました。
集合したあとはバスに乗って約1時間かけて、臼田宇宙空間観測所へ向かいます。
臼田到着後はオリエンテーションの後に班毎に別れて自己紹介。この段階ではまだ初対面なのでお互いに緊張した感じが見て取れます。
その後、臼田宇宙空間観測所について所長から説明があり、アンテナの見学に行きました。
見学では普段では絶対に入れないセクターギアの周辺、及びアンテナの建屋の中まで見せていただきました。ギアのところまで登るためには、金網の階段をかなり高いところまで登っていかなくてはならないので、おっかなびっくり登ってる子もいました。
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 その後は、西はりま天文台の鳴沢さんによる「SETIって何?」の講義。SETIの歴史や宇宙にどれ位の星があるのか、その中に知的生命体がいる可能性はあるのか等々についてお話いただきました。参加者の子供たちも熱心にメモを取って、話に聞き入ってました。
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講義終了後は、宿に移動して晩ご飯。初対面同士での相部屋や重力式のトイレなど、慣れないことがたくさんでしたが、各々楽しんでいたようです。翌日の天気予報が芳しくなかったので、夜には予定を一日前倒しして観望会を開催しました。